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科学家发现太阳系最远天体

2019-03-05 09:04 来源:中国科学报

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科学家发现太阳系最远天体

太阳系中最远的天体与太阳的距离是地球的140倍。图片来源:NASA/JPL-CALTECH

对大多数人来说,下雪天的工作效率往往不高。然而,有些人却利用这段时间发现了太阳系中最远的天体。

这就是美国华盛顿哥伦比亚特区卡内基科学研究所天文学家Scott Sheppard所做的事。当时一场暴风雪使这座城市陷入了瘫痪。Sheppard原定发表的一场精彩的公开演讲因为天气原因被推迟,所以他只好坐下来做自己最擅长的事情——筛选望远镜观测到的太阳系边缘的图像,这些图像是他的团队一月份在寻找"第九行星"时所拍摄的。

就在那时,他看到了一颗昏暗的天体,它与太阳的距离是日地距离的140倍——这是目前已知的太阳系中最遥远的天体,大约是冥王星与太阳距离的3.5倍。

早在2018年12月,他的团队曾宣布发现了一颗与太阳的距离是日地距离120倍的矮行星,当时研究人员给这颗行星起了个外号叫"Farout"。如果得到证实,他们的新发现将打破自己此前的纪录。如今,科学家开玩笑地称这个新天体为"FarFarOut"。

Sheppard在之后重新安排的讲演中说:"这是最新的消息。""

在过去10年的大部分时间里,Sheppard及其合作者——弗格斯塔夫市北亚利桑那大学的Chad Trujillo和檀香山市夏威夷大学的Dave Tholen都在利用世界上最强大的广角望远镜有条不紊地扫描整个夜空。他们通过坚持不懈的搜索已经发现了距离太阳超过90亿公里的天体总数中的4/5。

这项工作和搜集邮票不一样。这些天体轨道的聚类可以被视为设想中的"第九行星"影响力的指标。和"Farout"一样,"FarFarOut"的轨道还不为人所知;在此之前,天文学家还不确定它是否会远离太阳系的其他部分,从而摆脱这些巨大行星的引力牵引。如果答案是肯定的,这两颗天体可能会加入Sheppard最近的另一项遥远的发现——"小妖精",后者的轨道与设想中的"第九行星"可能的轨道相吻合。

研究人员指出,要确定"FarOut"和"FarFarOut"的运行轨道,以及它们是否能够提供更多的线索还需要几年的时间。与此同时,几乎每到新月时分,Sheppard都会用他最喜欢的望远镜——位于智利的布兰科4米望远镜和夏威夷的斯巴鲁8米望远镜进行观测。这不,下星期他将飞往智利,接下来去往夏威夷。

"小妖精"位于冥王星之外,其与太阳的距离永远不会小于日地距离的65倍,或者说大约是冥王星与太阳距离的两倍。

"第九行星"是天文学家设想中一颗距太阳最遥远的大行星。它可能距太阳几百个天文单位,质量预计是地球的10倍,但精确位置尚不清楚。日地距离也被称为天文单位,冥王星距离太阳约34个天文单位。

计算机模拟结果显示,一些遥远的小天体轨道可能受"第九行星"影响,保证它们不会距"第九行星"太近。(赵熙熙)

《中国科学报》 (2019-03-04 第2版 国际)

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